Petits réacteurs modulaires

Des réacteurs nucléaires de différentes tailles et puissances de sortie sont utilisés au Canada pour diverses applications, comme la recherche, les essais de matériaux, les applications médicales et la production d'électricité. La Commission canadienne de sûreté nucléaire (CCSN) réglemente les activités associées à l'ensemble de ces applications.

Au cours des dernières années, de nouvelles technologies de réacteur ont été développées pour possiblement fournir de l'énergie électrique aux petits réseaux de distribution d'électricité ou aux régions éloignées hors réseau. Ces technologies sont couramment appelées « petits réacteurs modulaires » (PRM). Beaucoup considèrent que les PRM représentent l'avenir de la technologie nucléaire.

En tant qu'organisme de réglementation nucléaire du Canada, la CCSN a pour rôle de réglementer le secteur nucléaire afin de préserver la santé et la sécurité des personnes et de protéger l'environnement – peu importe la technologie utilisée.

Au sujet des PRM

Qu'est-ce qu'un PRM?

Le terme PRM correspond en général à une installation de réacteur nucléaire plus petite qu'une centrale nucléaire traditionnelle et suivant de multiples nouveaux procédés technologiques, comme :

  • des mesures de sûreté passives ou inhérentes
  • une utilisation importante de modules préfabriqués

Les termes communs utilisés à l'échelle mondiale pour décrire ce genre de conception comprennent « technologies avancées de réacteur » et « réacteurs modulaires avancés ».

Les PRM en voie de conception varient grandement sur le plan de leur taille, de leurs caractéristiques et de leur méthode de refroidissement. Voici quelques exemples de technologies de PRM :

  • réacteurs intégraux à eau sous pression
  • réacteurs à sels fondus
  • réacteurs à gaz à haute température
  • réacteurs refroidis au métal liquide
  • réacteurs à combustible solide ou à caloduc

Où pourrait-on trouver des PRM?

Les PRM pourraient également être établis sur des sites différents de ceux de centrales nucléaires traditionnelles. Par exemple, des PRM pourraient se trouver :

  • sur de petits réseaux où le niveau des groupes électrogènes doit demeurer inférieur, par exemple, à 300 mégawatts électriques (MWé) par installation
  • à des emplacements en périphérie des réseaux ou hors réseau où les besoins en énergie sont faibles – de l'ordre de 2 à 30 MWé

Des compagnies d'électricité, des groupes industriels et des organismes gouvernementaux du monde entier étudient les utilisations possibles des PRM autres que la production d'électricité, notamment :

  • la production de vapeur pour des applications industrielles et les installations de chauffage centralisé
  • la fabrication de produits à valeur ajoutée comme le carburant à l'hydrogène et l'eau potable dessalée

Quel est le rôle de la CCSN par rapport aux PRM?

La CCSN n'a pas encore reçu de demandes de permis de PRM au Canada. Cependant, elle participe actuellement à plusieurs examens de la conception de fournisseurs préalables à l'autorisation de PRM.
Un examen de la conception du fournisseur (ECF) est un processus facultatif qui ne mène pas à une décision de la Commission en vertu de la Loi sur la sûreté et la réglementation nucléaires. L'ECF offre cependant à un fournisseur de réacteur l'occasion de vérifier :

  • que sa conception et ses activités d'analyse de la sûreté respectent les exigences réglementaires canadiennes
  • qu'il produit les preuves nécessaires à l'appui de sa conception proposée

Comment la CCSN réglementerait-elle les PRM?

Toutes les installations dotées de réacteurs, y compris les PRM, sont définies comme des installations nucléaires de catégorie IA selon le Règlement sur les installations nucléaires de catégorie I. Les installations dotées de réacteurs comprennent :

  • des centrales nucléaires ou des petits réacteurs servant à la production d'électricité ou de chaleur pour les procédés industriels
  • des petits réacteurs qui ne servent pas à produire de l'énergie (p. ex., production d'isotopes, et activités de recherche et de développement)

Pour réglementer les PRM, la CCSN peut, au moyen d'une approche fondée sur les risques, appliquer les mêmes critères que ceux dont elle se sert pour réglementer les installations traditionnelles dotées de réacteurs.

Le cadre de réglementation nucléaire du Canada est exhaustif et en grande partie neutre sur le plan technologique. Par conséquent, il permet de réglementer de façon sûre n'importe quel type de technologie.

Pour en savoir plus

Pour en savoir plus sur les PRM, lisez le document de travail de la CCSN DIS-16-04, Petits réacteurs modulaires : Stratégie, approches et défis en matière de réglementation.

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